María Teresa Ruiz: "Las condiciones están dadas para que exista vida en otros planetas"

Muchos Observatorios Astronómicos Internacionales se han instalado en Chile intentando descifrar el gigantesco Universo. Conversamos con María Teresa Ruiz, astrofísica y Premio Nacional de Ciencias Exactas en 1997, sobre las estrellas, la vida en otros planetas y el fin del Mundo.

Imagen de Julia Alsina
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06 de Agosto, 2012 08:08

María Teresa Ruiz, astrónoma y Premio Nacional de Ciencias Exactas en 1997,empezó la carrera universitaria en la Escuela de Ingeniería. Siempre quiso ser científica aunque en el colegio no tenía muy claro lo que significaba. Un verano, en sus prácticas se dio cuenta que la Ingeniería no era lo suyo. Los talleres se desarrollaban en un laboratorio donde, según ella "el ambiente no era muy agradable, el lugar más bien feo, encerrado, hediondo, entonces traté de buscar alguna práctica que fuera más agradables para mi gusto y encontré que estaban ofreciendo una práctica para el Cerro Calán en Astronomía y fue espectacular".

Después de un pequeño curso de astronomía, los alumnos tuvieron que ir a observar todo lo aprendido. "Nos mandaron a observar a Tololo (Región de Coquimbo) con un colega. Yo no sé porque, a pesar de que siempre he sido tan "copuchenta" respecto a las cosas, nunca me había preocupado del cielo. Ahí, una noche de verano en Tololo, despejado, con la vía láctea encima de la cabeza, me enamoré del tema." Después de eso nunca más se alejó de su pasión, la astronomía.


Kelu I y el Premio Nacional


Después de años de investigación y casi por casualidad, tal y como explica la doctora Ruiz, hizo el descubrimiento de su vida, que le valió el Premio Nacional de Ciencias Físicas Exactas en 1997, siendo la primera mujer en conseguir esta distinción. María Teresa Ruiz descubrió la primera enana café a la que llamó Kelú I, que en mapudungún significa "rojo".

Pero, ¿Qué es una enana café?

Las enanas café son como planetas grandes. La gran diferencia entre una estrella y un planeta es que la estrella tiene una fuente de energía propia, tiene un motor adentro que está haciendo energía nuclear y por eso brillan. Pero para que esa bomba atómica funcione se necesita que sea 70 veces la masa de Júpiter. Si fuera más chico que eso, ya no le funcionario el motor.

Existía una inquietud por descubrir en el Universo elementos que fueran como 50 veces Júpiter. Yo andaba buscando otra cosa, estrellas muertas y me apareció un objeto súper débil en el telescopio delObservatorio Eso en La Silla. Me encontré con una cosa muy extraña y pensé que me había equivocado. Observé de nuevo lo mismo y ahí empecé a sospechar. Cuando finalmente vi de que se trataba me dio la felicidad más grande. Siempre he dicho que esta chiquilla me vino a hacer señales a mi, un regalo.



La muerte de las Estrellas

Conversando sobre las estrellas, María Teresa nos asegura que se mueren. Haciendo un ejercicio lógico y teniendo en cuenta que el Sol es una estrella y además el elemento más importante para que en la Tierra la vida sea viable, la pregunta es ¿Cuándo va a morir el Sol?¿Cuánto tiempo tenemos? No hay  que preocuparse, la respuesta es alentadora ya que los tiempos en el Universo son mucho más extensos que los que dominamos los seres humanos.

"En realidad el Sol va como en la mitad de su vida. Estamos hablando de 5.000 millones de años. Se ha ido calentando cada vez más porque es parte normal de su vida. Dentro de unos novecientos millones de años, ya no va a quedar agua en la Tierra, se habrá evaporado. Vamos a parecernos al Infierno, que es Venus con una temperatura de más de 400 ºC. Será un lugar muy caliente y tóxico total" asegura Ruiz.



¿Estamos solos?¿Hay vida en otros planetas?

Una de las incógnitas más importantes que tenemos los seres humanos y que  hemos intentado dilucidar por años es; si hay vida en otros planetas. Para la astrónoma la probabilidad de que no estemos solos es altísima. "Si consideramos que nuestra galaxia, la vía láctea, tiene 100.000 millones de estrellas y, el Sol es una estrella bien común y corriente las condiciones están dadas. Además, en el Universo hay más de 100.000 millones de galaxias como la vía láctea. Sería muy raro que no se hubieran dado las condiciones. Además matiza “la vida no tiene por que ser toda igual a la nuestra, pueden haber otras formas de vida”.


Calentamiento global

Otro de los temas que más nos preocupan en estos días es el "calentamiento global". Pero ¿Es culpa de la contaminación y de la influencia del ser humano o  son simplemente procesos naturales de las estrellas y los planetas?

La pregunta no está respondida, desafortunadamente el calentamiento global se escapó del ámbito de las ciencias hace tiempo y cayó en ámbito de la política de los intereses económicos. La ciencia pierde en esos casos. Muchos científicos están asustados, no se atreven a decir lo que piensan porque pueden perder apoyo o financiamiento. Si nos quedamos contentos con dejar de usar el spray para el pelo...podríamos hasta dejar de respirar y el agujero en la capa de ozono se abriera igual. El Sol tiene sus ciclos, el planeta tiene también. Esto es la demostración de que los seres humanos siempre nos hemos creído superpoderosos, el centro del universo, el centro de la vía láctea, el centro del sistema solar. Ahora también nos sentimos capaces de salvar el planeta o destruirlo. Ahora, esto no quiere decir que se contamine sin control porque a lo mejor al planeta le da lo mismo pero nosotros no vamos a poder vivir. Cuando las cosas son como actos de fe, siempre creemos que hay un villano.

 

La Astronomía y el Fin del Mundo

Para tranquilizar también a aquellos que creen en las teorías apocalípticas que pregonan que en 2012 se va a acabar el mundo, según la interpretación de las teorías mayas. ¿Cuál es la respuesta desde la Ciencia, desde la Astronomía?

Des del punto de vista de la Astronomía el 2012 es tan bueno como el 2013 o el 2014. Hablé una vez con un colega mío mexicano, que es astrónomo y se dedica también a la arqueología y me explicó que los mayas tenían unos ciclos cortos que eran anuales y otros más largos que coinciden con el 2012. Esto no tiene más que un valor simbólicos, no pasa de ser eso. Ni siquiera los que interpretan a los mayas tendrían porque estar muy preocupados, es un ciclo nuevo, distinto. 

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